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Madagascar: Detrás del sistema de alerta por SMS de Foko Ushahidi

Una creciente comunidad de bloggers en Madagascar ha estado ayudando a una audiencia global a entender la lucha política entre un ex alcalde y un presidente que recientemente llevaron a su país hacia el caos nacional.

Una nueva iniciativa liderada por bloggers malgaches captura testimonios de malestar social a través de mensajes de texto SMS y mapas de Google mediante la interfaz web de Kenya, Ushahidi.

Han sido entrevistados ampliamente por medios de comunicación mundiales, y muchos han aplaudido sus esfuerzos.

Tahina

Tahina

Uno de los bloggers que trabajan tras las bambalinas de este esfuerzo se llama Tahina. Hace aproximadamente un año, fue invitado a bloggear en Foko Madagascar, una organización co-fundada por los bloggers malgaches Andriankoto, Lova, Mialy y Joan para dar el poder a los ciudadanos de trabajar para su propio ambiente y desarrollo económico.

En el 2007, Foko recibió una subvención de Rising Voices por The Foko Blog Club que ha formado a varias decenas de bloggers de todo el país. Ellos han desarrollado una comunidad que fomenta el periodismo ciudadano en un momento en que los principales medios de comunicación son inexistentes o poco fiables, en el mejor de los casos.

El país, no la película

Cuando un ciclón devastador golpeó Madagascar el año pasado destruyendo miles de hogares, era más probable que las búsquedas de noticias en línea para “Madagascar” dieran como resultado las noticias de una película de Disney sobre animales que se escaparon de un zoológico de Nueva York.

Tahina nombró su blog como Madagascar not the Movie, porque su principal objetivo era mostrar a una audiencia internacional de habla inglesa que la vida en su país no tiene nada que ver con la película del mismo nombre.

“Ello puede cambiar el cómo la gente de fuera ve a Madagascar,” dice Tahina. “Trato de encontrar las cosas que pueden estar relacionadas con la vida cotidiana de la gente malgache, los problemas que encuentran y así sucesivamente,” dice.

Pero en los últimos meses, su blog y el flujo del Twitter se convirtieron en un recuento casi exhaustivo de una lucha política que, él mismo se preocupa, podría dar lugar a una guerra civil. “Yo realmente no quiero bloggear acerca de la política, pero dado que existe esta confusión aquí siento que tengo que decir algo sobre lo que está pasando,” dice Tahina.

Alertas SMS hacia el mundo

La iniciativa más reciente de Foko es el lanzamiento de una herramienta de reportes de SMS de los ciudadanos y servicios de mapas en línea. Se basa en un sistema llamado “Ushahidi” desarrollado por los bloggers de Kenya en el 2007 que mapea la violencia posterior a las elecciones en su propio país. El software ha sido utilizado en muchas otras noticias y proyectos de crisis. En el blog de Rising Voices, Rezwan ha escrito acerca de los dramáticos acontecimientos que condujeron a la adaptación de Foko hacia la plataforma de Ushahidi.

Screenshot of Foko Ushahidi in May 2009

Captura de pantalla de Foko Ushahidi en Mayo 2009

Con Foko Ushahidi, los ciudadanos de a pie pueden ahora subir informes de disturbios en todo el país y añadirlos de inmediato a un mapa en línea. Tahina instaló el mismo sistema con la ayuda de técnicos en el extranjero y se encarga de la gestión del centro a través del cual pasan los mensajes SMS. Un equipo de bloggers, incluyendo Lalatiana y Stephane (conocido como Pakysse), comprueban la exactitud de los informes después que hayan sido publicados.

Problemas técnicos

Tahina describe Foko Ushahidi como “una especie de plataforma en la que todo el mundo está invitado a presentar informes. El principal objetivo es encontrar hechos reales, y distinguir los rumores de la verdad.”

Q: ¿Qué ha hecho Foko para promover esta plataforma a los ciudadanos?

Tahina: Acabamos de empezar la promoción. De hecho, acabamos de ponerlo a prueba durante las últimas semanas. El plan es promoverlo primero dentro de Foko. Más tarde, Lova planea ponerse en contacto con los principales medios de comunicación aquí.

(Actualización: el periódico Madagascar-Tribune ya ha publicado una historia.)

Q: ¿Cuáles han sido los desafíos para conseguir que el sistema esté en marcha?

Tahina: Nuestro principal problema era encontrar los teléfonos correctos que podrían trabajar con el software de Frontline SMS empleado por Ushahidi. Realmente queríamos utilizar el SMS, ya que no requiere una conexión a Internet. Pero FrontlineSMS necesita un tipo de teléfono que no es fácil de encontrar en Madagascar. Además que todas las tiendas de móviles se cerraron debido a los disturbios. Pakysse y yo íbamos de tienda en tienda para encontrar un teléfono, y probamos y probamos. Lova nos respaldaba desde los EE.UU.

Al final no hemos podido lograr que funcione. Por lo tanto, Ken Banks y su equipo en FrontlineSMS sugirieron que probemos el puerto de entrada de IntelliSMS como una manera de enviar y recibir SMS a través de la web. FrontlineSMS apremió una nueva versión de su software para que nos ayude con nuestro problema, y por ello estamos muy agradecidos.

La conexión a internet aquí lo hace un poco lento – puede a veces tomar 15 minutos para que el mensaje llegue a la plataforma Ushahidi. Uno puede cargar un mensaje a través de la web, o enviar un mensaje de texto a un número de teléfono del Reino Unido (+447800000197) que se transmite por correo electrónico a la red. Aquí está un gráfico que muestra cómo funciona.

También obtuvimos ayuda haciendo que los tweets #madagascar se incluyeran automáticamente en el sitio web Ushahidi, lo que ha aumentado sustancialmente nuestra capacidad para recopilar datos.

Q: ¿Por qué crees que utilizar un sistema como Ushahidi es necesario?

Tahina: Tenemos que ofrecer más detalles acerca de las cosas que los ciudadanos ven por sí mismos. Habrá gran cantidad de información aquí que usted no puede encontrar en ninguna otra parte. Al igual que con cualquier medio de comunicación ciudadano. Francamente, los principales medios de comunicación no son fiables aquí. Están realmente sesgados. La realidad es que, a menudo terminan desinformando a la gente. Foko tiene muchos bloggers asentados en cada rincón de la isla quienes están dispuestos a informar, y creemos que harán un gran trabajo con Ushahidi.

También vamos a mantener la plataforma abierta para otro tipo de crisis porque, por desgracia, los ciclones y los desastres ambientales son eventos recurrentes en Madagascar y nosotros podemos también beneficiarnos de un tipo de abastecimiento público de colecta de datos en estos casos.

Q: ¿Cómo planea el equipo Foko organizar la verificación de los mensajes?

Tahina: Como ya he dicho tenemos bloggers sobre el terreno y contaremos con ellos. Pero también vamos a utilizar todos los medios de comunicación – periódicos, la televisión y la radio para ayudar a verificar. También tenemos ahora el Twitter, donde podemos comparar y contrastar información. No vamos a verificar informes, a menos que estemos seguros de ellos.

Va a ser mucho trabajo, ¡pero nos gustan los desafíos!

Véase la cobertura especial de Global Voices sobre la lucha por el poder en Madagascar en el 2009.

Nicole Mitidieri colaboró en la traducción de este post.

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