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¿Pueden los grandes datos salvar a los últimos tigres salvajes de la India?

Analyzing 25,000 individual observations, wildlife managers in India find clues to help stop tiger poachers in their tracks. Photo by The Belurs (Flickr | Creative Commons)

Analizando 25,000 observaciones individuales, los protectores de la vida silvestre en la India encuentran pistas para contribuir a detener a cazadores furtivos de tigres. Foto de usuario de Flickr The Belurs CC-BY-NC-SA 2.0

Este post de Roger Drouin fue publicado originalmente en Ensia.com, una revista que resalta las soluciones internacionales de acciones para el medio ambiente, y es republicado aquí en base a un acuerdo para compartir contenidos. 

Viajando en pequeños grupos nómadas, cargando cuchillos, hachas y trampas de acero, los cazadores furtivos de tigres en India han tenido por largo tiempo ventaja sobre los que tratan de proteger a los grandes felinos. Los cazadores furtivos, motivados mayormente por la demanda de los huesos de tigre usados en la medicina tradicional China, regresan cada dos o tres años a sitios dónde conocen “cada riachuelo y escollo” y ponen trampas en todos los caminos transitados por tigres o cerca de los abrevaderos, dice Belinda Wright, directora ejecutiva de Sociedad Protectora de vida salvaje de India. Muy pocas veces son apresados.

“Tienen un conocimiento y manejo de la jungla increíbles”, dice Wright. “Ellos usan cualquier truco que conozcan”.

Pero un estudio publicado en agosto pasado por Wright, el ecologista Koustubh Sharma y otros colegas, puede ayudar a cambiar la situación en contra de los cazadores furtivos de tigres en la India, hogar de más de la mitad de la población de tigres salvajes en el mundo.

El estudio, publicado en el diario Biological Conservation, aplica un nuevo método para estimar la probabilidad de ocurrencia y detección de matanza de tigres en varias áreas de India, esto es después usado para identificar unos 73 “puntos clave” con una alta probabilidad de cazamiento furtivo y tráfico de tigres y sus partes. De acuerdo con los autores, esto puede contribuir a lograr esfuerzos contra la caza furtiva más eficientes, al brindar a los conservacionistas, oficiales de vigilancia y guardabosques que trabajan para salvar tigres, la capacidad para instalarse dónde los controles sean más necesarios y así mejorar las probabilidades de salvar el animal nacional de la India que está en peligro.

Durante los últimos años, Sharma, un ecologista regional en conjunto con Fondo internacional para el leopardo de las nieves y científicos de Fundación para la Conservación de la naturaleza, y su equipo escribieron un código informático y analizaron 25,000 datos, recolectados desde 1972 en 605 distritos, de delitos contra la fauna silvestre, incluyendo ubicaciones donde se reportaron incidentes confirmados de caza furtiva y sitios dónde se incautaron partes de tigres. “Es un conjunto de datos tan grande que siempre que ejecuto el ciclo de análisis, toma entre 20 y 25 minutos para cada modelo”, dice Sharma.

“Tener una red de inteligencia es el paso más importante para detener los delitos contra la vida silvestre y la matanza de tigres”, dice Wright. Más inteligencia significa ser capaz de ubicar mejor a los informantes en el campo y usar intercepción de teléfonos celulares. También implica saber dónde ubicar las actividades de patrullas y guardabosques. De mayor importancia, dice Sharma, es conocer dónde han cambiado las tendencias delictivas por cambios en las tácticas de la caza furtiva. Por eso los investigadores trabajaron formulando el modelo para que pueda actualizarse regularmente.

“Al final del día tenemos que tratar de estar un paso adelante de los criminales”, dice Sharma. “Eso es lo que hacen los bancos y aseguradoras. Ellos modelan y crean proyecciones, e invierten. Nosotros hacemos algo similar. Tenemos estos modelos y proyecciones, y tenemos que invertir en concordancia”.

Los puntos actuales para matanza de tigres identificados por el estudio incluyen algunas regiones que han sorprendido a los investigadores y probablemente podrían beneficiarse con una mayor severidad en la aplicación de la ley. El límite de la región Nepal-India, por ejemplo, ha tenido menos vigilancia que otras áreas en el pasado, dice Sharma. El estudio determinó que la región está bajo creciente presión de la caza furtiva, probablemente debido a un incremento en la población de tigres y a su rol como un centro para el tráfico de huesos de tigre a China, dice Sharma. “Esa es una área que hemos presentado como un punto clave sobre la que los políticos deberán tomar medidas”, dice Sharma.

La fórmula usada para calcular los puntos clave actuales y cambiantes ya está atrayendo la atención de aquellos encargados de prevenir la caza ilegal en toda India. El estudio también encontró evidencia de que los cazadores furtivos prefieren usar las rutas ferroviarias, dónde pueden confundirse más fácilmente con millones de pasajeros diariamente. Al menos 17 distritos lejanos de los bosques de tigres, incluyendo Delhi e Indore, tuvieron un alto índice de muertes de tigres debido a que son centros comerciales.

En septiembre, Sharma llamó la atención de Rajesh Gopal, secretario de la Autoridad nacional de conservación del tigre, quién reenvió los hallazgos a los gerentes de campo a cargo de monitorear a los tigres salvajes y luchar contra los cazadores furtivos en las reservas de tigres y zonas neutrales. Sharma nota que la metodología, combinada con la vigilancia en el campo, puede también ser usada para detener la caza ilegal de otras especies, desde leopardos hasta pangolines.

“Lo que necesitamos es  buena tecnología y buena vigilancia en el campo”, dice Wright. “Nada puede reemplazar a un humano con dos piernas, dos manos y un cerebro”.

Robert Drouin es un autor y periodista ambiental freelance. El cubre la conservación de especies, desde murciélagos hasta leopardos de la nieve, y cuestiones energéticas. Su trabajo aparece en el Scientific American, Yale Environment 360, Mother Jones y Grist.org. El bloguea aquí y tuitea desde @rogerreal.

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