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Malawi, la peor inundación en medio siglo— que usted probablemente desconocía

Malawians evacuated after devastating floods in late January wait out another deluge at a makeshift shelter. Roughly 175,000 people have been displaced and crops were destroyed by what the country's president says is the worst flooding in its history. Credit: Sam Eaton. Published with PRI's permission.

Malauíes evacuados luego de las devastadoras inundaciones de enero esperan un nuevo aluvión en un refugio improvisado. Alrededor de 175,000 personas han sido desplazadas y los cultivos han sido destruidas por lo que el presidente ha denominado la peor inundación en la historia del país. Crédito: Sam Eaton. Publicado con permiso de PRI.

Este artículo y reporte radial de Sam Eaton para The World originalmente fue publicado en PRI.org el 5 de febrero de 2015 y es republicado como parte de un acuerdo para compartir contenidos.

Incluso para un país acostumbrado a las inundaciones, esta ha superado en gran medida cualquier experiencia previa.

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Alrededor de 175,000 personas desplazadas, la destrucción generalizada de los cultivos básicos como el maíz, y una inminente crisis de salud pública han sido los resultados de lo que los observadores han llamado la peor inundación en Malawi en 50 años.

Un hombre de 69 años que vivía en las cercanías de la ribera del río Shire, el sitio de la peor inundación desde que los torrentes comenzaron a mediados de enero, ha manifestado que nunca ha visto nada semejante en toda su vida. Las inundaciones se producen cada año, afirma, la gente puede prepararse para enfrentarlas, pero esta vez ha sido diferente.

Las familias relatan haber visto como sus hogares se desplomaban, en ocasiones sobre ellos, y haber trepado a montículos de termiteros, el único terreno elevado que quedaba, a la espera de ser rescatadas por helicópteros o botes. Los cocodrilos a veces circulaban en el agua a su alrededor, según contaron.

The disastrous floods have largely affected areas along the Shire river in far southern Malawi. The region is prone to flooding, but locals say the recent floods are the worst in at least a half century. Public domain image via Wikipedia Commons

Las catastróficas inundaciones han afectado en gran medida zonas a lo largo del río Shire en el extremo sur de Malawi. La región es propensa a inundarse, pero los lugareños afirman que las recientes inundaciones son las peores en al menos medio siglo. Imagen de dominio público vía Wikipedia Commons

En un campamento para evacuados en Bangula, al sur de Malawi, todas las personas con las que hablé me dijeron que habían perdido la totalidad de sus pertenencias, salvo la ropa que estaban usando.

(Vea más imágenes de la visita de Sam Eaton a la zona inundada de Malawi en PRI.org.)

En el campamento mismo, las condiciones son lamentables, con hasta 10 familias compartiendo una carpa sin mosquitero y con escasa protección de las continuas lluvias o del sol abrasador entre aguaceros. Las mujeres, que cocinan al aire libre, dicen que la comida no es suficiente. Escuché reportes acerca de que los trabajadores del campamento exigían sexo a cambio de algún alimento, y del temor de las muchachas de sufrir una violación por la noche, cuando la iluminación y la seguridad escasean.

Mientras tanto, miles permanecen aislados en lugares a los que no se puede acceder por carretera. Los equipos de asistencia están tratando de llevar alimentos a esas áreas por medio de helicópteros.

Las causas del desastre son una compleja combinación de factores, lluvias torrenciales, elevada densidad de población, y deforestación. En la cuenca del río Shire, las colinas han sido completamente deforestadas para usar la madera como combustible para cocinar, entre otros usos, entonces no hay nada que detenga el enorme caudal de lluvia que fluye hacia los valles.

Escuche el sonido de la lluvia en Malawi:

 
El cambio climático puede también estar involucrado. La intensidad del sistema de precipitaciones detrás de las inundaciones encaja perfectamente con lo que los modelos climáticos han venido proyectando a medida que las emisiones de carbono atrapan más calor en la atmósfera. Estas tormentas pueden tener efectos devastadores en países pobres como Malawi, donde una gran cantidad de familias vive en sencillas casas de adobe y parcelas agrícolas que simplemente no pueden soportar esta clase de clima.

Los observadores ahora temen que la situación que se va a desarrollar en las semanas y meses futuros se caracterizará por una grave escasez de alimentos. Numerosos campos agrícolas han quedado completamente devastados, dejando escasas oportunidades para volver a sembrar antes del fin de la breve temporada de lluvias. Y las inundaciones han llegado luego de una severa sequía que también afectó la producción de alimentos.

Además, el gobierno del país se encuentra difícilmente en posición de responder a la crisis. La ayuda extranjera, que representa alrededor del 40% de la economía de Malawi, recientemente fue suspendida a raíz de un enorme escándalo de corrupción. Y esta semana el parlamento se declaró en huelga exigiendo un aumento de salarios. Por lo tanto, el gobierno apenas está funcionando.

En cambio diversas ONG han estado organizando actividades de socorro, pero ya se les están agotando los fondos.

Y con un pronóstico de más precipitaciones, las condiciones que causaron el desplazamiento generalizado distan mucho de haberse superado.

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