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La curiosa cronología de los bots rusos en Twitter

The creation dates of Twitter accounts in Lawrence Alexander's 'bot' sample provide ample evidence of automation. Images mixed by Tetyana Lokot.

La fecha de creación de las cuentas de Twitter en la muestra de bots de Lawrence Alexander brinda abundante evidencia de la automatización. Imágenes mezcladas por Tetyana Lokot.

Usando herramientas de código abierto, el investigador de internet Lawrence Alexander reunió y visualizó datos de aproximadamente 20,500 cuentas pro-Kremlin en Twitter, que indican la existencia de amplios intentos de manipular la información en la RuNet. En la segunda entrega de un análisis en dos partes, analiza cómo el comportamiento de las cuentas bot a lo largo del tiempo expuso sus rasgos característicos y el modo en que las cuentas se hicieron eco de los principales eventos sociales y políticos. 

Una vez examinada la escala y las relaciones de las redes de bots en la primera entrega de mi análisis, decidí analizar su cronología. ¿Examinar el timeline detrás de la creación de las cuentas revelaría nuevos detalles acerca de su origen y propósito?

Uno de los metadatos de Twitter que NodeXL recopiló de las cuentas bot fue “Fecha en que se unió a Twitter.” Este es un parámetro automático que no puede ser alterado por el usuario, por lo tanto brinda una ‘fecha de nacimiento’ precisa para cada cuenta.

Bot Account Timestamps

Datos en Excel del sello de tiempo de las cuentas bot que muestran el rápido registro de cuentas en breves períodos de tiempo.

Usando Microsoft Excel, estas cifras—para el total de 17,590 cuentas bot—fueron visualizadas como gráficos de dispersión y clasificadas en grupos (los grupos se formaron en base al contenido del texto de los tuits). Para comparar preparé un gráfico idéntico para un grupo muestra de 11,282 cuentas elegidas de manera aleatoria.

Timeline for Random Sample Group

Timeline de fechas de creación de la muestras aleatoria de cuentas de Twitter. Imagen por Lawrence Alexander.

El eje vertical con la escala temporal cubre la historia completa de Twitter, desde su creación en julio de 2006 hasta el presente. El eje horizontal se refiere a la cantidad de cuentas de Twitter, y por lo tanto el tamaño de la muestra, de cada grupo. Fueron ubicados en el orden original en que los recolectó NodeXL. La fecha de creación de cada cuenta es representada con un punto azul.

Como se espera de una muestra aleatoria, se detectan pocas tendencias más allá de un incremento general en la popularidad de Twitter en sus primeros cuatro años. El timeline de las fechas de creación para los grupos de cuentas bot de mi muestra, no obstante, cuenta una historia diferente.

Twitter Bots Timeline Group A

Timeline de fechas de creación de cuentas bot del Grupo A. Imagen por Lawrence Alexander.

El gráfico del Grupo A se basa en la muestra de las cuentas bot que provienen del tuit de @PressRuissa. Puede ver marcadas tendencias lineales donde múltiples cuentas fueron rápidamente creadas el mismo día, a veces con horas de diferencia. Esto es característico de la automatización que es típica de las redes bot, y la misma tendencia aparece en los cuatro grupos de muestras de bots.

Marqué las fechas de máxima actividad en rojo para mayor claridad. En el gráfico de arriba, se puede ver un rápido aumento en el registro de cuentas para el Grupo A en noviembre de 2013 y julio de 2014.

Twitter Bots Timeline Group B

Timeline de las fechas de creación de cuentas bots del Grupo B, que muestra la registración masiva en breves períodos. Imagen por Lawrence Alexander.

El Grupo B está formado por cuentas sospechosas de ser bots en base a su comportamiento y características, así como también por el mensaje de error típico de RSS del que hablé en el anterior post. En el gráfico de arriba, puede ver dos picos marcados en el registro de cuentas en la primavera y principios del verano de 2014, y luego en el otoño del mismo año. La cantidad de cuentas registradas antes de este período era relativamente baja.

Twitter Bots Timeline Group C

Timeline de fechas de creación de cuentas para el Grupo C de bots que muestra tres etapas de rápida creación de cuentas. Imagen por Lawrence Alexander.

Los bots del Grupo C fueron reunidos en base a un tuit de un analista político que informó un caso de mensajes sospechosamente similares. El gráfico para este grupo muestra un claro patrón de registro masiva de cuentas en tres series, separadas con 8 meses de diferencia, a medida que más bots se agregaron a la red.

Twitter Bots Timeline Group D

Timeline de las fechas de creación de las cuentas para los bots del Grupo D. Imagen por Lawrence Alexander.

Un experto en medios de Internews Ucrania aportó la captura de pantalla que se convirtió en el punto de partida para el Grupo D (ver el gráfico anterior). Aquí, las tendencias de automatización son menos diferenciadas, en parte debido a que el conjunto de datos es más pequeño. Sin embargo, el patrón del rápido registro de cuentas que alcanzó su nivel más alto en el verano de 2014, todavía es claro.

Aunque estos resultados no pueden garantizar una conclusión exhaustiva acerca de la naturaleza de las cuentas ‘bot’, es interesante señalar que los períodos de aumento del registro de bots coincidieron con el comienzo de las protestas de Euromaidán en Ucrania (final del otoño e invierno de 2013) y los subsiguientes levantamientos armados de militantes prorrusos en el este de Ucrania (a principios de primavera de 2014).

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