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Taiwán, Facebook y la política de trolls en la internet china

Tsai Ing-wen uploaded this image to welcome "new friends" from mainland China.

Tsai Ing-wen subió esa imagen para darle la bienvenida a “nuevos amigos” de China continental.

Este artículo escrito para New Bloom por Brian Hioe, estudiante de maestría en la Universidad de Columbia y autora freelance de temas políticos y activismo social. El post original, con el título “Facebook Suddenly Unblocked In China, Tsai Ing-Wen's Facebook Page Flooded by ‘Fifty Cent Army'”, fue publicado en New Bloom el 11 de noviembre y es republicado en Global Voices en el marco de un acuerdo para compartir contenidos.

Luego del repentino e inesperado desbloqueo de Facebook en China durante un día en noviembre pasado, la página de la candidata a la presidencia del partido opositor Demócrata Progresista Tsai Ing-Wen en Facebook se vió inundada de posts, en su mayoría de China continental, con algunos usuarios atacando directamente a Tsai y en otros afirmando que Taiwán es parte de China.

Como respuesta Tsai Ing-Wen publicó la imagen de arriba en su página de Facebook “dándole la bienvenida” a la democracia a los autores de los comentarios.

La imagen fue ampliamente compartida por usuarios de Facebook taiwaneses y preparó el escenario para que la campaña de Tsai aprovechara el incidente. La imagen tuvo mucha difusión y se escribió mucho al respecto, y según numerosos observadores fue lo que más contribuyó a la campaña de Tsai.

Pero en todos lados, el incidente también planteó una pregunta simple: ¿Cómo ocurrió el desbloqueo?

El ejército de los 50 Centavos saltó el Gran Cortafuegos

Algunos creen que el desbloqueo de Facebook fue causado por un error en el “Gran Cortafuegos chino” debido a grandes volúmenes de tráfico en línea por compras para el 11 de noviembre, el “Día de los solteros“, una fecha en la que la gente soltera en China celebra su estado civil, y que se ha convertido en uno de los días más importantes del mundo a nivel comercial.

Parece que una vez que se pudo acceder a Facebook, el “Ejército de los 50 centavos” de comentaristas pagos aprovechó la oportunidad para cruzar el Gran Cortafuegos. El “Ejército de los 50 centavos” es un término usado para referirse a individuos contratados por el gobierno chino para influenciar a la opinión pública, generalmente troleando en forma masiva a un blanco determinado con comentarios negativos. “50 centavos” hace referencia al monto que presuntamente reciben los miembros por post, cincuenta centavos RMB. La cantidad de miembros del “Ejército de los 50 centavos” puede alcanzar las decenas de miles.

Algunos plantearon la teoría de que el gobierno chino voluntariamente desbloqueó Facebook para permitir la invasión de comentaristas desagradables que atacaran a Tsai y su campaña. Esto puede ser parte de una prueba para saber que sucedería si se permitiera el acceso a Facebook en China, donde existen rumores acerca de que se ha autorizado deliberadamente Facebook en algunos lugares, como en campus universitarios.

Si no fue el “Ejército de los 50 centavos,” puede haber habido cibernautas demasiado nacionalistas detrás de esos posts, pero muchos de los titulares de las cuentas donde se originaron los ataques parecen haber sido robots. La página de Facebook de Tsai Ing-Wen pronto se convirtió en el escenario de un conflicto dramático entre cibernautas del foro de internet taiwanés PTT que defendían a Tsai, y usuarios de China continental que la atacaban.

Mark Zuckerberg había mostrado demasiada reverencia ante el presidente chino Xi Jinping poco tiempo antes del incidente, presumiblemente con la esperanza de conseguir el desbloqueo en China, para abrir los mercados chinos a Facebook. Sus acciones fueron desde colocar el libro de Xi Jinping, La gobernanza de China, en un lugar destacado de su escritorio y recomendar su lectura a los empleados de Facebook, hasta señalar la reunión con Xi Jinping como un hito en lo personal en su muro de Facebook, y  pedirle a Xi que eligiera un nombre chino para su hija que aún no había nacido. Xi se negó a cumplir ese último pedido.

¿Finalmente los esfuerzos de Zuckerberg tuvieron éxito? Esta pregunta se les ocurrió a muchos cuando de repente se pudo acceder a Facebook en China. Pero desapareció con la misma rapidez. No hubo reportes de usuarios o medios que indicaran que Facebook ha sido desbloqueado en China y parece que Facebook eventualmente volvió a estar bloqueado.

¿Si Facebook llega a China, cómo se comportará?

Como China ha desarrollado su propia y vasta ecología de Internet, centrada, a falta de Facebook y Twitter, en WeChat, Weibo, y otras plataformas, uno podría preguntarse si Facebook tendrá tanta fuerza en China como en otros lugares del mundo. WeChat, por ejemplo, aunque es una red social y aplicación de mensajería únicamente para móviles, ofrece muchas más funcionalidades que Facebook en cuanto a integración social, ya que permite a los usuarios acceder a servicios urbanos, comerciales, y a otras funciones de las que carece Facebook. También ha mostrado un equilibrio eficaz entre permitir a los usuarios expresar su críticas políticas en pequeños grupos privados mientras aplica la línea impuesta por el gobierno en los canales más públicos de la red.

Las numerosas funcionalidades de WeChat también le permiten integrarse en la vida cotidiana de China, algo que a Facebook le sería difícil imitar. A cambio, por supuesto, la empresa matriz de WeChat, Tencent, colabora estrechamente con el estado chino para rastrear las actividades de los usuarios. La integración de WeChat en la sociedad ha permitido una mayor vigilancia y podría posibilitar que el control social alcance una escala sin precedentes. Ya es posible vislumbrar esto en el nuevo sistema de crédito implementado por Tencent y Alibaba que es afectado por opiniones políticas e infracciones legales, recompensando la sumisión política y que algunos temen sea el preludio de un sistema dirigido por el estado en el futuro cercano.

WeChat demuestra la creciente sofisticación de la censura en la internet china en la que la crítica política es tolerada en los círculos privados de WeChat y las autoridades solo interfieren cuando los posts con contenido político tienen demasiada circulación. Los temas políticamente sensibles son eliminados con mayor frecuencia por ser considerados “rumores” peligrosos o de rápida difusión que por constituir críticas políticas. Aunque Facebook está lejos de ser inocente de permitir la vigilancia generalizada del gobierno norteamericano a sus usuarios, existe consenso acerca de que no pretende controlar el contenido de sus redes de manera tan rigurosa como WeChat.

Uso de trolls, una estrategia política cada vez más común en todo el mundo

Las acciones del “Ejército de Cincuenta centavos” pueden ser exageradas y está claro que esta estrategia de trolling masivo a menudo fracasa. En retrospectiva, muchos consideran que el ataque a la campaña de Tsai probablemente resultó en mayor apoyo para ella. De modo similar, son muy pocos los cibernautas chinos que carecen del pensamiento crítico necesario para cuestionar las palabras y acciones del “Ejército de los 50 centavos.” Uno sospecha que, cuando el “Ejército de los 50 centavos” pretende influir en la opinión pública mediante la fuerza, serían más efectivas estrategias más sutiles.

Fuera de China incluso, la mayoría de los partidos políticos importantes actualmente intentan manipular a la opinión pública a través de los medios sociales, aún en países democráticos. En el partido demócrata norteamericano, por ejemplo, recientemente se acusó a los responsables de la campaña de Hillary Clinton, de atacar por medio de agresivos trolls la campaña de Bernie Sanders. También hubo denuncias previas del Kuomintang en Taiwán contra el Partido Demócrata Progresista por librar una guerra en internet mediante campañas de desprestigio.

China y Taiwán son sociedades en las que internet y los medios sociales han sido muy visibles en los últimos años. Los medios sociales han desempeñado un importante rol en la movilización de activistas durante el Movimiento Girasol, principalmente por medio de Facebook y PTT. Y si la censura y restricciones autoritarias a las protestas en China no permitieron a los medios sociales facilitar los movimientos sociales como sucede en otros lugares del mundo, aún existen situaciones en los que los cibernautas se convierten en una fuerza para reclamar justicia, como en el caso del motor de búsqueda humano (人肉搜索).

Inevitable politización de los medios sociales

Taiwán es un tanto atípico en el contexto global del discurso de campaña política, pues tiene la mayor penetración de Facebook del mundo con 65% de la población en la plataforma. Pero en otros aspectos, esta historia nos posibilitaría vislumbrar el futuro.

La campaña de Tsai en términos generales ha sido bastante eficiente en influenciar la opinión pública, a menudo mediante la creación de imágenes que han sido ampliamente compartidas en los medios sociales, de modo similar a la generada en respuesta a sus detractores de China continental. Otro ejemplo reciente fueron sus críticas de la cumbre Xi-Ma en Singapur de noviembre de 2015, en la que publicó una imagen en Facebook que se viralizó. Esto fue una manera sutil pero efectiva de influir en la opinión pública. En cambio, la arremetida de ataques contra Tsai fue ineficaz debido a que se usó la fuerza bruta.

¿Qué tal si, por ejemplo, Facebook se vuelve accesible de modo permanente en China y Tsai tuviera que enfrentar continuos ataques del “Ejército de los 50 centavos”? Tsai tendría que encontrar un modo para mitigarlos, quizás mediante la movilización de sus propias fuerzas en internet. O el propio Facebook tendría que intervenir para frenar las acciones del “Ejército de 50 centavos”—una medida que quizás le genere dudas a Zuckerberg. Pero puede tratarse de un reflejo más de la naturaleza de internet como espacio politizado actualmente.

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