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Prepara la vaselina y la máscara — es época de alergia al polen en Japón

A Japanese woman wearing a surgical mask.

Las máscaras quirúrgicas están por todas partes en Japón, sobre todo en la época de la alergia al polen. Imagen en Flickr del usuario David Shackelford. Licencia: Attribution-NonCommercial 2.0 Generic (CC BY-NC 2.0).

El clima benévolo y los cerezos en flor hacen que la primavera sea la mejor estación en Japón. Muchos visitantes al país planifican la época de su viaje para que coincida con el florecimiento de los cerezos que están salpicados por todo el país.

Sin embargo, a algunos japoneses no les alegra mucho la llegada del cima más cálido. Para ellos, la primavera en Japón trae una amenaza invisible.

En el aire del tiempo primaveral hay una nube de granos de polen que induce al estornudo, a las narices tupidas y los ojos llorosos para todos los alérgicos al polen.

La primavera en Japón es más que cerezos en flor

Cuando se piensa en la primavera en Japón, lo primero que viene a la mente son las tradicionales nubes de algodón de azúcar de los cerezos en flor, conocidas como sakura (桜) en japonés. Las flores brotan primero en el suroeste de Japón, avanzan al norte y el este por el archipiélago en lo que se conoce como el “frente de cerezos en flor” o sakura zensen (桜前線).

¡Buenos días! 🌸🌸 ¡Los cerezos están en pleno florecimiento!

Pero el florecimiento no es la único que avanza por Japón cuando el clima empieza a calentar. Nubes de polen también avanzan de norte a sur, proceso que genera caos entre los alérgicos al polen.

Anual agonía japonesa del polen de cedro

No son las flores las que causan la alergia en Japón. El culpable es el polen de los árboles, en particular el cedro japonés o sugi (杉, cryptomeria japonica) y el ciprés japonés o hinoki (檜, chamaecyparis obtusa).

A cedar tree releases clouds of allergy inducing pollen.

Un cedro libera nuebes de polen, que genera alergia. Image en Flickr del usuario Andy Heatwole (CC BY-NC-ND 2.0).

En el oeste y este de Japón, (incluido Tokio, la alergia empieza a fines de enero y mediados de febrero, cuando el clima empieza a calentar. La producción de polen de cedro llega a su punto máximo a fines de marzo y comienzos de abril y luego disminuye constantemente, mientras que el polen de ciprés permanece cerca de un mes.

Muchos cibernautas japoneses recurren a Twitter para documentar sus síntomas.

Mi alergia está actuando y me siento terrible hay fever's acting up and I feel awful…! 😭
Cuando me quedo sin papel, tengo la nariz constantemente tupida, pero es parte de mi aspecto.

¡Debo haber estornudado como 60 veces solamente hoy! 🤧💦
Está aquíííí…. ¡¡¡el polen!!!

Siguiendo la pista al “frente del polen de cedro”

Los medios japoneses siguen e informan de la temporada del polen todos los años de la misma manera en que informa del florecimiento de los cerezos. El mapa a continuación muestra el avance el “frente de polen de cedro”, o sugi kafun zensen (スギ花粉前線), por el país.

¿Tienes la nariz congestionada por un resfrío? ¿O es alergia al polen? Ya estamos en esa época del año. El “frente del polen de cedro” está aquí.

The Japan Times informa que se calcula que la cuarta parte de la población de Japón, de 123 millones de personas, sufren alergias estacionales. Pero no siempre ha sido así. En verdad, las alergias al polen eran inusuales en Japón hasta la década de 1960.

El aumento de las alergias está relacionado muy de cerca con la política de forestación de Japón después de la Segunda Guerra Mundial. Con la reconstrucción del país, aumentó la demanda de madera, y el cedro y el ciprés fueron los árboles elegidos para la industria forestal.

Sin embargo, la amplia disponibilidad de madera importada barata y la consiguiente disminución de la industria forestal japonesa ha generado que muchos árboles que ya debíeron haberse talado sigan creciendo. Muchos árboles tienen al menos 50 años —la edad en que más polen producen.

Cedar pollen.

Polen de cedro. Imagen en Flickr del usuario Tam Tam (CC BY-SA 2.0).

Habitantes de ciudad sufren la peor alergia

Aunque sería de suponer que las alergias por el polen son más comunes en las zonas rurales con tantos árboles, en verdad es al contrario. En las ciudades, las partículas de polen caen en el concreto y el asfalto y el suelo no las absorbe. De ahí, los vientos las hacen recircular.

El crecimiento de las ciudades en Japón también ha eliminado muchas granjas y cortavientos que impedían que gran parte del polen llegara a la ciudad.

Otro factor que contribuye a las alergias por polen en Japón es la contaminación del aire. Además de consumir las emisiones de gas, la contaminación PM2.5 de China es un problema en Japón. Las investigaciones muestran que las alergias se potencian cuando el polen se mezcla con otros contaminantes del aire. Esa es otra razón por la que las mayores tasas de alergia de polen están en las ciudades, aunque suelen tener menos cantidad de polen que las zonas rurales.

Quienes sufren de alergia al polen tienen muchos productos para elegir. Foto en Flickr del usuario Andrea Hale (CC BY-NC 2.0).

Cómo enfrenta Japón la alergias

Al menos hay muchos productos para quienes sufren alergia al polen. La empresa japonesa Unipac ha elaborado un filtro de aire acondicionado capaz de absorber cerca del 99% del polen en una hora.

También son cada vez más populares los tratamientos de hyposensibilización, donde se administra a los pacientes pequeñas dosis de extractos de polen en inyecciones o gotas en la boca para evitar que el cuerpo tenga una reacción al polen.

El día de un alérgico al polen empieza con una cuidadosa preparación. Toma tu medicina, aplica Vaselina en la nariz, ponte una máscara y lentes de sol, y sal a la calle. Baja la guardia un momento y perdiste. Ese primer estornudo abre las compuertas. La clave para ganar la pelea es contener el primer estornudo. Cada dia, la batalla aumenta.

La temporada de alergias termina en mayo, lo que trae gran alivio a los alérgicos. Pero como es probable que los cedros y los cipreses (y su polen) sigan estando donde están, Japón puede esperar otra ronda de alergias para el próximo año.

El lado bueno son las ganancias que generan a las empresas que producen las máscaras para filtrar polen.

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