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Cuando una imagen vale mil palabras equivocadas

“Difundir es preocuparse” del usuario de Flickr Niklas Wikström (CC-BY-NC 2.0).

ADVERTENCIA: Este artículo y las páginas a las que enlaza contienen imágenes gráficas que retratan violencia.

Verificar los datos en el momento para anular un rumor o invención es importante, pero ¿qué pasa años después de publicación? El contenido en medios sociales, verdadero o falso, encuentra la manera de estar dando vueltas.

Tomen esta foto de un terrible accidente en la República Democrática del Congo hace siete años. Desde que se publicó por primera vez, se ha estado usando engañosamente en todo el mundo para ilustrar tragedias que en realidad pasaron en Nigeria y Myanmar.

Esta incorrecta unión de imagen y acontecimiento –“falsas descripciones” o “falsos contextos” (en terminología de Global Voices o de First Draft News)– no invalidan el hecho de que ha habido mucha cobertura correcta de los acontecimientos en la República Democrática del Congo, Myanmar y Nigeria. Sin embargo, plantea preguntas sobre nuestro apetito por imágenes con noticias.

Qué ocurrió en la República Democrática del Congo

En 2010, un camión con combustible que viajaba por Sange, ciudad en el este de la República Democrática del Congo, se volcó y explotó, y dejó saldo de 230 personas muertas. Años de abandono luego de la guerra civil habían hecho estragos en el segundo mayor país de África y convertido a los caminos de la zona en senderos peligrosos llenos de baches que los hacían difíciles de circular. Trágicamente, el camión fue víctima de esto.

Los funcionarios describieron una bola de fuego que devoró docenas de casas y un cine cercano que estaba lleno de personas que veían la Copa Mundial de Fútbol. Las casas quedaron achicharradas y los cuerpos carbonizados quedaron tirados en las calles, y a muchas personas irreconocibles por las quemaduras.

Image, titulada “Esto es Nigeria”. [sic] por el usuario Mystical Monkey en Imgur, 12 de enero de 2015.

Varias fotos del incidente ilustraban las terribles escenas del día. La de arriba es un ejemplo. Muestra filas de cuerpos carbonizados en el suelo y personas que pasan mirando.

Pero la historia no termina ahí. A lo largo de los años, esta misma foto ha salido a relucir en medios sociales, blogs y otras plataformas y ha sido erróneamente atribuida a tragedias reales con la que no tienen ninguna relación, sobre todo con incidentes en Nigeria and Myanmar.

Qué pasó y qué no pasó en Nigeria y Myanmar

El 3 de enero de 2015, militantes de Boko Haram atacaron los remotos pueblos nigerianos de Baga y Doro Gowon. Testigos oculares describieron gráficamente atrocidades de las que se vieron obligados a huir. Se quemaron casas y tiendas y los cadáveres yacían en las calles y los arbustos.

Hubo informes de que entre 150 y 2,000 personas fueron masacradas, pero los números no pudieron confirmar. “Nadie se quedó para contar cuerpos”, dijo un habitante a Human Rights Watch. A muchos los mataron a machetazos, a tiros. Solamente había imágenes satelitales para ilustrar las secuelas. La razón para el ataque tampoco quedó clara, pero la base del ejército de Baga ha sido un punto de continuo conflicto entre el ejército de Nigeria y el intento de Boko Haram de ganar territorio (ejemplos de 2013 y 2015).

Y fue ahí donde la imagen de la República Democrática del Congo volvió a aparecer, cuando fue presentada falsamente como evidencia del hecho y posible magnitud del ataque:

Esto es Nigeria. Una masacre de 2,000 [personas] ocurrió dos días después de París [N. del T. se refiere al ataque en las oficina de Charlie Hebdo de enero de 2015].
No son Charlie. Están muertos.

Es verdad, el mal uso de la imagen de la República Democrática del Congo fue apenas una de varias atribuciones equivocadas; Africa Check ha documentado asociaciones con Nigeria desde 2014. En todos los casos, la imagen se presentó como prueba de matanzas masivas. Yendo más lejos, comentarios personales como este ejemplo enlazaron equivocadamente con la imagen de República Democrática del Congo a fuentes de noticias tradicionales para plantear el caso.

La imagen de Sange también apareció asociada con la mortal persecución de rohingyas musulmanes en Myanmar. Según un informe publicado por las Naciones Unidas (ONU), los que huían describieron golpizas, violaciones y muertes, algunas por quemaduras. Cuando otros informaron de violencia contra los rohingya, aparecieron publicaciones que unían descripciones con fotos de la República Democrática del Congo como esta:

Esta imagen viene de un sitio de noticias saudita que sostuvo falsamente en 2012 que el presidente de Myanmar, Thein Sein, dijo que monjes y políticos estaban involucrados en la muerte de musulmanes rohingya, y además usaron la imagen de la República Democrática del Congo para ilustrar la información. La publicación original de fecha 26 de abril de 2017 está disponible aquí. Otros medios que citaron a AFP como su fuente también atribuyeron incorrectamente la afirmación a Thein Sein, pero sin asociar erradamente a la imagen de la República Democrática del Congo.

Alcance global de falsas descripciones

Evidencias de estas equivocaciones llegan hasta 2011 y 2012 y, efectivamente, son de todas partes del mundo. Con una “búsqueda reversa de imagen”, se empieza a ver cómo la información cruza intensamente las fronteras. Un motor de búsqueda reversa de imágenes en TinEye en 18,800 millones de imágenes (al 3 de mayo de 2017) encontró 344 fotos muy parecidas a la foto en cuestión de la República Democrática del Congo en una mezcla de páginas personales, plataformas de medios sociales y publicaciones comunitarias y nacionales. Están en muchos idiomas: inglés, ruso, español, árabe, holandés, alemán, griego y portugués. Algunos reenviaron los informes falsos, mientras otros ocasionalmente trataron de desmentir las falsedades.

Hemos aislado ejemplos de mal uso y los hemos asociado con países específicos basándonos en dónde fueron publicados para mostrar el alcance más claramente que solamente con el idioma.

Puede existir más de un ejemplo de mal uso de los países enumerados abajo (que a veces están enlazados unos con otros). Acá algunos casos que aún es posible rastrear (anaranjado en el mapa):

Mapa: NewsFrames. Países donde se asoció incorrectamente la imagen de la República Democrática del Congo con Nigeria o Myanmar. Los países anaranjados indican sitios web y servidores donde los ejemplos de noticias fabricadas o falsas siguen disponibles. Los países en gris son ejemplos de que, según los metadatos e información disponible en TinEye, es probable que también sean falsos ejemplos. como recordatorio, la fuente de esta imagen es la República Democrática del Congo (en azul).

  • Argelia, 2012. “¿Qué está pasando en Birmania – Myanmar?”. Un enlace a la imagen de la República Democrática del Congo fue difundida en un foro de discusión en línea (dirigida a argelinos y árabes interesados) como parte de un hilo sobre la “guerra de budistas contra musulmanes”.
  • Brasil, 2011. “¡Escena Chocante! ¡Cristiano quemados vivos! ¿Verdadero o falso?”. Un sitio web de desmentido de rumores refutó la noción de que la foto en cuestión ilustraba cristianos muertos a manos de musulmanes.
  • Canadá, 2015. En este artículo, un bloguero de la ciudad de Quebec no solamente hizo ver el engaño, sino que reflexionó sobre el mal de la imagen de la República Democrática del Congo en asociación con Nigeria y mayores preguntas sobre las intenciones de las personas y las tragedias involucradas (en la República Democrática del Congo y otros lugares).
  • Ecuador, 2013. “En Nigeria están quemando a los cristianos”. El periódico La República publicó este artículo sobre explosiones en el Kano, norte de Nigeria, e identificó parte de la ciudad como un sector cristiano de la ciudad. La República cita a la agencia española EFE como su fuente (aunque no se sabe si el informe original contenía la imagen).
  • Francia, 2015. Publicaciones en Twitter como esta luego de la masacre de Boko Haram, que usó la imagen de la República Democrática del Congo para ilustrar los “horrores del Islam”, claramente no vio sitios de desmentido como Hoaxbuster. Hoaxbuster citó el uso erróneo de esta imagen en relación con Nigeria desde 2011, promocionado por una publicación de Pamela Geller, comentarista estadounidense contra el Islam.
  • Alemania, 2017. “Genocidio contra musulmanes continúa en Mynamar, galardonado con premio de la paz no dice nada”. Este artículo llamó la atención sobre las prolongadas dificultades de los musulmanes rohingya en Myanmar pero citó el trabajo de un artículo de Indian Express con la imagen de la República Democrática del Congo; el artículo de Indian Express no contenía la imagen al momento de la publicación del artículo.
  • Grecia, 2012.“¡ATENCIÓN! ¡La foto más impactante que has visto!”. Este sitio usó la imagen como prueba de musulmanes que mataron a cristianos nigerianos. Esto también fue desmentido por un sitio griego de verificación de datos en 2013, y de nuevo en 2016.
  • Irán, 2012. Una asociación de estudiantes seminaristas (mulás) en países islámicos publicó una carta abierta de apoyo a los musulmanes rohingya a través de la agencia Nasim News y usó la imagen de la República Democrática del Congo.
  • Italia, 2015. Un habitante del antiguo distrito de Piedicastello en la ciudad de Trento publicó este mensaje a su sitio local para expresar solidaridad con la masacre de Nigeria de 2015.
  • Nigeria, 2012. Incluso en Nigeria, la foto de la República Democrática del Congo se difundió en un foro de discusión pública como evidencia del atentado de Boko Haram en Kano.
  • Malasia, 2015. Malasia presentó dos extremos del mal uso de la imagen de la República Democrática del Congo con un tuit que se solidariza con la masacre nigeriana de un lado, y el intento de un bloguero de deslegitimizar las afirmaciones de persecución a los rohingya dada la existencia de fotos mal usadas en el otro.
  • Myanmar, 2017. El gobierno de Myanmar ha publicado correcciones a lo que consideran “noticias y fotos intencionalmente fabricadas enviadas a medios internacionales, organizaciones internacionales de derechos humanos y gobiernos en un intento de causar malos entendidos sobre Myanmar”. Esta corrección hecha solamente en inglés también incluía referencias a fotos fabricadas de fábricas de rumores usadas por grupos extremistas para mostrar a musulmanes matando budistas y viceversa (a menudo difundidas por nacionalistas birmanos).
  • Rusia, 2012. “¿Cristianofobia o provocación política?”. Este artículo dirigido a miembros de la comunidad ortodoxa rusa aclara que la imagen de la República Democrática del Congo NO es de musulmanes matando cristianos.
  • Arabia Saudita, 2012/2014. Este sitio de noticias sostuvo falsamente que el presidente de Myanmar, Thein Sein, había admitido en 2012 que monjes y políticos habían estado involucrados en la muerte de musulmanes rohingya y asociaron la historia con la imagen de Sange. Volvieron a actualizar el artículo en 2014, y al momento de la publicación la imagen permanecía.
  • España, 2015/2016. Este artículo de 2014 sobre estudiantes asesinados por Boko Haram, y publicado por el ahora extinto sitio web de noticias católicas Análisis Digital, explícitamente afirmó que la imagen no era de las matanzas, aunque sostuvo que era de un “ataque yihadista similar”. Cuando la imagen circuló después en el contexto de la masacre de 2015 de Boko Haram, el periódico El Pais intentó desmentir su conexión con Nigeria.
  • Turquía, 2015. “Nigeria se quema, el mundo duerme”. La imagen de la República Democrática del Congo apareció etiquetada con esta etiqueta de Twitter que marcaba una discusión iniciada por musulmanes después de la masacre de Boko Haram de 2015 y los asesinatos de Charlie Hebdo en París. Querían que sus comunidades supieran más de estos acontecimientos que presuntamente ocurrían en nombre del Islam.
  • Estados Unidos, 2015. La imagen fue tuiteada (y retuiteada más de 9,300 veces) como evidencia de la masacre de Boko Haram de 2015, pero los mensajes a los que estaba enlazada no incluían marcos religiosos. En cambio, el objetivo era llamar la atención sobre el número relativo de muertes y cobertura de medios comparando Nigeria con el ataque a Charlie Hebdo.
  • Vietnam(ita), 2014. Después de que empezó a circular un mensaje presumiblemente escrito por un “padre Juan Carlos Martos” sobre una masacre nigeriana, los sitios de discusión en vietnamita como este lo tradujeron y lo proclamaron como un engaño. El mensaje, que incluía la imagen de la República Democrática del Congo, fue negado por la organización Misioneros Claretianos y el padre Juan Carlos Martos.

Hay otros ejemplos confirmados de falso uso de la imagen en Suecia, Polonia, Bélgica, Países Bajos y Argentina.

Otras cuentas, agregadores y sitios web de los siguientes países (en gris en el mapa) también fueron sugeridos por TinEye, aunque ya no se pueden localizar: República Checa, Australia, India, Perú, Países Bajos, Etiopía, Sri Lanka, Azerbaiyán, Japón y posiblemente China (existen registros en el motor de aduladores con URL y marcas de hora y ocasionalmente posee nombres de archivo de imágenes relacionados con Nigeria o los musulmanes rohingya). En todos estos casos, ocurridos mucho después del desastre original de 2010, la imagen puede tener una descripción correcta, pero la publicación original no está disponible o no se puede acceder.

Marcos e imágenes

Hay dos temas o marcos fuertes que recorren estas publicaciones, y el primero se centra en la religión. La foto se ha usado en términos de discusiones mayores sobre silencio relacionado con la matanza de cristianos a manos de musulmanes o, en defensa de los musulmanes, la muerte de rohingyas a manos de budistas. Un segundo marco usa la imagen para discutir la subestimación de vidas africanas comparadas con vidas europeas o francesas.

Darle sentido a la religión y el valor de la vida humana es importante, y es por eso que vale la pena examinar el uso de imágenes en asociación con estas iniciativas. Pero una cuestión más profunda es lo que ocurre cuando los lectores ya no confían en estas imágenes. Con medios sociales, hay muchas personas que sin darse cuenta pueden estar participando en embarrar las aguas en torno a una tragedia. ¿La atmósfera de mala información y desinformación sugieren que las verdaderas atrocidades son falsas y anulan en real horror de lo que en realidad ocurrió en la República Democrática del Congo, Nigeria y Myanmar?

La difusión de imágenes violentas ha sido ampliamente debatida (como en este ejemplo). Un argumento es que retener imágenes es negarse a reconocer la tragedia, y estas imágenes a veces las solicitan las propias víctimas. También ha habido preocupación de que las imágenes violentas quitan la sensibilidad a los lectores y espectadores, y les hace perder su capacidad de solidarizarse (como este estudio que examinó los efectos de medios violentos en ayudar a otros).

Aunque hay mucho por debatir sobre imágenes violentas en los medios, el hecho es que hoy son fundamentales para la cobertura de noticias. A medida que los tecnólogos experimentan con algoritmos para ayudar en la lucha contra las “noticias falsas”, deberán pensar con cuidado en situaciones donde una foto sugiere una cosa cuando en realidad se puede usar fuera de contexto o totalmente de modo falso. Cualquier análisis de falsas descripciones deben considerar también cuán realmente internacional puede ser.

Muchas gracias a Afef Abrougui, Anna Schetnikova, Belen Febres-Cordero, Esther Dodo, Gustavo Xavier, Iria Puyosa, L. Finch, Lena Nitsche, Marisa Petricca, Mohamed ElGohary, Mong Palatino, Oiwan Lam, Ortaç Oruç, Veroniki Krikoni, Rami AlHames, Suzanne Lehn, Thant Sin y Tori Egherman por su ayuda en confirmar detalles y contexto.

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