¿Realmente Free Basics está llevando a más africanos en línea? Caso práctico desde Ghana

Se puede buscar en Bing en Free Basics en Ghana, pero no se puede acceder a ninguno de los sitios web en los resultados de la búsqueda, a menos que formen parte del paquete de Free Basics. Captura de pantalla de Kofi Yeboah.

En todo el mundo, los esfuerzos para aumentar el acceso a internet son muy variados: hay de todo, desde el desarrollo de infraestructuras públicas y privadas, hasta redes de malla construidas por la comunidad desde Oaxaca a Cabo Verde, pasando por los globos emisores de señal inalámbrica de Google.

Otro esfuerzo es el proyecto Internet.org de Facebook, que la empresa de Silicon Valley describe como una iniciativa para llevar el acceso a internet y los beneficios de la conectividad a una parte del mundo que no los tiene. El producto estrella de Internet.org es una aplicación móvil llamada Free Basics, que da a los usuarios acceso a Facebook y a diversos servicios en línea, como Accu Weather, BBC News y Wikipedia de forma gratuita.

En el sitio web Internet.org, Facebook explica que la aplicación tiene el objetivo de ayudar a las personas a justificar el costo de datos móviles:

“Al presentar a la gente los beneficios de Internet a través de estos sitios web, esperamos traer a más personas en línea y ayudar a mejorar sus vidas”.

En un esfuerzo por comprender mejor el impacto de la aplicación Free Basics y su papel dentro del amplio espectro de iniciativas de desarrollo de acceso a Internet a nivel mundial, un grupo de colaboradores de Global Voices puso a prueba la aplicación Free Basics en seis países. Realizamos un estudio de casos en Colombia, Ghana, Kenia, México, Pakistán y Filipinas, junto con un examen de la investigación, la crítica y la documentación pública sobre el uso y la utilidad de la aplicación. [Lee más sobre nuestra investigación]

Los productos básicos gratuitos están disponibles en 63 países, 26 de los cuales están en África. Facebook se asocia con operadores de telecomunicaciones móviles que proporcionan estos datos adicionales que permiten a los suscriptores acceder a la aplicación Free Basics.

Al usar Free Basics via Tigo en Ghana, esta es la principal pantalla de la aplicación:

Pantalla principal de Free Basics en Ghana, vía Tigo. Captura de pantalla de Kofi Yeboah.

La aplicación incluye los siguientes sitios web:

  • Facebook
  • Facebook Messenger
  • Facts for Life
  • OLX
  • Tonaton Ghana
  • Baby Center
  • Disney Story Central
  • Jobberman Ghana
  • Ghanaweb
  • BBC News
  • Africa.com
  • GhanaNews
  • Wikipedia
  • Bing
  • ESPN FC
  • Super Sports
  • Accuweather

La mayoría de los sitios destacados tienen su sede en Estados Unidos o Europa. Entre las únicas versiones locales y de servicios que aparecen en la pantalla principal figuran el sitio de comercio electrónico Tonaton Ghana, el sitio de búsqueda de empleo Jobberman Ghana, Super Sports, y los sitios de noticias Ghana Web y Ghana News, que tienden a presentar historias reempaquetadas ya pubilcadas en otros sitios web.

El motor de búsqueda Bing también está disponible en Ghana, y en la mayoría de las otras versiones que hemos probado. Por supuesto, su utilidad es limitada, pues casi todos los enlaces que aparecen en los resultados de la búsqueda son inaccesibles para el usuario. Cuando un usuario intenta seleccionar un enlace de los resultados de búsqueda de Bing, recibe una notificación que dice “Se aplican cargos por datos”. Si el usuario no tiene plan de datos, no puede acceder al sitio web seleccionado.

Un conjunto mayor de aplicaciones, que van desde aplicaciones de aprendizaje hasta sitios de deportes y entretenimiento, se puede encontrar en una página separada a unos pocos clics de la pantalla principal. Casi todos estos sitios tienen su sede fuera de Ghana, y muchos fuera de África.

Cuando se utilizan los sitios web que están disponibles en la aplicación Free Basics, los suscriptores no obtienen un uso completo de estos sitios web. Por ejemplo, si un usuario desea utilizar la aplicación de Facebook dentro de Free Basics, no podrá acceder a las fotos ni ver los videos en la aplicación.

Los sitios web de noticias eliminan los videos, como el Daily Nation de Kenia, que aparece aquí. Captura de pantalla de Njeri Wangari.

Si un usuario encuentra un video o una imagen en un sitio de noticias, también los suelen eliminar de la pantalla, como se muestra en la imagen anterior. La aplicación notifica a los usuarios que deben pagar por datos si quieren ver una imagen o ver un video en la aplicación Free Basics.

La aplicación Free Basics proporciona a sus usuarios un acceso limitado a los sitios web y otras aplicaciones importantes. No ofrece acceso a ningún sitio web del Gobierno o de servicios públicos, ni tampoco ofrece servicios de los principales competidores de Facebook. Por ejemplo, Free Basics no contiene la aplicación de Twitter. Tampoco incluye aplicación de correo electrónico.

Anuncio de Free Facebook de Airtel.

Desde su creación, Free Basics ha suscitado mucha preocupación acerca de la neutralidad de la red, un término que se utiliza para indicar que cualquier persona de cualquier lugar del mundo debería poder acceder o proporcionar servicios y contenidos en internet. En resumen, significa que en una internet verdaderamente abierta, todo el contenido se trata por igual.

Los intereses corporativos que están en juego en el programa Free Basics son difíciles de ignorar. Aparte de los intereses de Facebook y de los pocos sitios y servicios que ofrece la aplicación, los operadores de telecomunicaciones también se benefician de Free Basics.

Informes anteriores de BuzzFeed News indican que los operadores de telecomunicaciones –no Facebook– están cubriendo el costo real de proveer a los usuarios con datos móviles que les permitan acceder a la aplicación Free Basics. Las campañas publicitarias locales e incluso los comentarios de los empleados de las empresas de telecomunicaciones indican que Free Basics ha servido como una forma de atraer a nuevos suscriptores a su red, atrayendo a los potenciales suscriptores con la promesa de disfrutar del acceso gratuito a Facebook.

John-Paul Iwuoha, autor e inversionista de impacto, aconsejó a los Gobiernos africanos en su artículo publicado en Huffington Post titulado “Estimado señor Zuckerber, gracias por ‘Free Basics’ en África, pero no estamos totalmente convencidos”. Como dijo Iwuoha:

While Mr. Zuckerberg firmly believes that restrictive editions of the internet like Free Basics and the principles of net neutrality can co-exist, I have banged my head against the wall several times to imagine how that would happen.

Africa’s history is littered with governments and “gatekeepers” who seek to censor and control access to information, monopolize public conversations, and regulate communication and expression. The open internet is helping to break that stranglehold, and the outcomes could change everything (or most things) for the continent. Therefore, it’s in Africa’s best interests to hold on to the principles of net neutrality to avoid a return to the “dark days.”

Facebook says it doesn’t handpick the services on Free Basics anymore, and now admits any service or website that meets its “criteria.” This sounds comforting, but we must not lose our guard as long as Facebook — a profit-driven, U.S.-based company — retains gate-keeper powers over millions of Africans who will likely come online as a result of Free Basics.

[…]

Facebook’s actions and strategic business investments in Africa need to reflect its vision of bringing internet access to all Africans. Not just a slice of the internet, but all of it.

Mientras que el señor Zuckerberg cree firmemente que las ediciones restrictivas de internet como Free Basics y los principios de neutralidad de la red pueden coexistir, me he golpeado la cabeza contra la pared varias veces para imaginarme cómo sucedería.

La historia de África está plagada de Gobiernos y “guardianes” que tratan de censurar y controlar el acceso a la información, monopolizar las conversaciones públicas y regular la comunicación y la expresión. La internet abierta está ayudando a romper ese dominio, y los resultados podrían cambiar todo (o muchas cosas) para el continente. Por lo tanto, a África le conviene aferrarse a los principios de la neutralidad de la red para evitar el regreso a los “días oscuros”.

Facebook dice que ya no selecciona los servicios de Free Basics, y ahora admite cualquier servicio o sitio web que cumpla con sus “criterios”. Esto suena reconfortante, pero no debemos perder la guardia mientras Facebook –empresa con base en Estados Unidos y con fines de lucro– conserve los poderes de guardián de la puerta sobre millones de africanos que probablemente se conecten a internet como resultado de Free Basics.

[…]

Las acciones e inversiones comerciales estratégicas de Facebook en África deben reflejar su visión de llevar el acceso a internet a todos los africanos. No solo una parte de Internet, sino toda.

Si ciertamente Facebook quería mejorar el conocimiento de las personas de todo el mundo, especialmente en los países en desarrollo, abriría su plataforma para incluir más idiomas, habilitaría características clave como fotos y videos –un medio estupendo y dinámico para compartir y mejorar el conocimiento– y permitiría a los usuarios acceder a más información de toda la web.

Este artículo refleja la posición y los hallazgos de Kofi Yeboah como escritor e investigador independiente. No refleja las opiniones de su empleador.

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