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Extracción de arena en Uganda plantea grave amenaza al ambiente

Captura de pantalla de un video de YouTube de NTV Uganda que muestra parte de las excavaciones en el humedal de Lwera.

Los ambientalistas en Uganda dicen que un importante humedal que recorre una carretera que enlaza la Kampala, la capital del país, con la ciudad suroriental de Masaka se ve afectado por un agresivo dragado para extraer arena.

El humedal Lwera es una zona de confluencia de varios ríos que desembocan en el lago Victoria, y la arena sirve como purificador de agua. Es hogar de diversas especies terrestres y acuáticas, y hay preocupación de que el dragado, que llega a más de 12 metros de profundidad, pueda alterar o destruir el hábitat de pesca del que dependen los pescadores locales para su subsistencia.

La carretera Kampala-Masaka podría también estar en riesgo de inundaciones, como advirtió la Conferencia de Desarrollo Urbano y de Infraestructura en Twitter:

¿La Autoridad de Carreteras Nacionales de Uganda está diseñando un puente en Lwera?
Lo poco que sé de la geografía de Uganda ahí es el arenal de Namutumba, Nabiswera después de Lwampanga y otras zonas que eran visiblemente fondos de lagos secos
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¿Cuál es el nivel de agua entre el lago Victoria y el humedal de Lwera que impedirá que el agua inunde la base de la carreteras y la superficie también? Hubo algún estudio hidrológico y geológico antes de la extracción de arena para asegurar que no habrá riesgo en la carretera.

Hay regulaciones vigentes para controlar la extracción de arena. Pero la Autoridad Nacional de Gestión del Ambiente (NEMA) no tiene mucho presupuesto para financiar a funcionarios supervisores.

Alex Byarugaba, presidente del comité parlamentario de recursos naturales, cree que esto contribuyó a que NEMA no cumpliera su labor de proteger el ambiente al permitir que las empresas destruyeran los hábitats de especies acuáticas y terrestres:

NEMA is duty bound to regulate activities that happen on wetlands but because of the organization’s reluctance, environmental degradation is on the increase around areas where sand mining is being carried out such as the shores of Lake Victoria and Lwera

El deber de NEMA es regular las actividades que ocurren en los humedales, pero por la renuencia de la organización, la degradación ambiental aumenta alrededor de estas zonas donde se está realizando extracción de arena, como las costas del lago Victoria y Lwera.

También hay pocas ganas de detener la extracción de arena, pues dificultaría la “creación de empleos”, o eso dicen los partidarios. El ministro ugandés a cargo del agua y el ambiente ha afirmado que por esta razón, no se puede detener a las empresas que extraen arena, aunque insiste en que las empresas deben hacerlo de la manera correcta.

Según el periódico Daily Monitor, varios funcionarios gubernamentales de NEMA han ido al lugar para detener las excavaciones profundas que superan los 12 metros, pero sus operaciones se vieron interrumpidas por la falta de financiamiento:

So far, according to Ayazika Waiswa, the Nema environment monitoring and compliance director, the mining companies in the areas have contravened their license obligations.

Most of the sand companies, according to Waiswa are scooping sand 12 meters underneath instead of the recommended three meters which enables easy regeneration of the resource.

“Through our routine inspections, we came and stopped them [sand miners] but later, our officers withdrew due to financial constraints and they [miners] came back,” Waiswa, said during a Nema board inspection recently.

But that is not the only violation; “…among the conditions we set out, they were not supposed to do mining in 200 meters from the road but they are not complying,” Waiswa, adds.

Dredging the sand 200 meters towards the highway puts the busy road, which connects Uganda to Tanzania on the brink of soil erosion through constant flooding and degradation.

Hasta ahora, según Ayazika Waiswa, direcror de supervisión y cumplimiento ambiental de NEMA. las empresas mineras en las zonas han contravenido sus obligaciones de licencia.

La mayoría de empresas areneras, según Waiswa, están sacando arena 12 metros por debajo, en vez de los tres metros recomendados, que permite una fácil regeneración del recurso.

“A través de nuestras inspecciones de rutina, vinimos y los hicimos detenerse [a los extractores de arena], pero después, nuestros funcionarios se retiraron por restricciones financieras y [los extractores] regresaron”, dijo Waiswa durante la reciente inspección de la junta de NEMA.

Pero esa no es la única infracción, pues “…entre las condiciones que establecimos, no debían hacer extracciones en 200 metros de la carreteras, pero están incumpliendo”, agrega Waiswa.

Drenar la arena 200 metros hacia la carretera pone a la congestionada carretera, que conecta Uganda con Tanzania, al borde de la erosión de la tierra por medio de constantes inundaciones y degradación.

En Twitter, el usuario Moriati X planteó una pregunta a la policía de Uganda sobre su declaración de que todos los vehículos con mucha carga deberían tener licencia para transportar bienes. Fue luego de ver vehículos muy cargados que llevaban arena de Lwera.

Las nuevas regulaciones de UNRA exigen que la carga excesiva solamente se transporte con una permiso obtenido del Ministerio de Trabajo y Transporte.
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Y esos camiones que vimos cargando arenas para [la empresa china] Mango Tree en lwera, ¿los interceparon? Pregunto solamente.

Además, la empresa china conocida como Mango Tree ha estado en el centro de atención por la extracción de arena en las costa del lago Victoria.

Se acusó a Mango Tree de emprender extracción de arena con una licencia de construcción de barcos en el lago. Según la declaración de NEMA:

a criminal case was opened against Mango Tree following a tip off that a large ship on Lake Victoria had been mining and dumping sand at Miami Beach in Luzira.

Se inició un caso penal contra Mango Tree luego de que se supo que un gran barco en el lago Victoria había estado extrayendo y desechando arena en Miami Beach en Luzira.

En un artículo de NTVUganda, el parlamentario y activista John Baptist Nambeshe citó la corrupción como una manera en que las empresas consiguen sus licencias.

A pesar de que Uganda ha suscrito varios acuerdos ambientales multilaterales de Naciones Unidas, como el Convenio sobre la Diversidad Biológica, el acuerdo sobre el cambio climático, la convención para combatir la desertificación, la Convención Ramsar para humedales, y muchos más, el Gobierno de Uganda no ha podido proteger efectivamente ni garantizar el uso sostenible de los recursos ambientales.

En Twitter, el periodista y agricultor Brian Luwaga cree que es una gran lástima (“kitalo nnyo” en luganda significa “es triste o malo”):

Cómo los extractores están destruyendo el humedal de Lwera. Kitalo nnyo

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