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Se acercan las elecciones en India — y el problema de las noticias falsas no va a desaparecer

Practices in India: Sending daily religious quotes in Hindi language through WhatsApp. Image from Flickr by Lau Ray.

Prácticas en India: enviar frases religiosas diarias en hindi a través de WhatsApp. Imagen en Flickr de Lau Ray (CC BY-NC 2.0).

Se acercan las elecciones generales y aumenta la desinformación digital en múltiples plataformas en línea en India, la democracia en ese país puede llegar pronto a un punto de inflexión.

En 2018, los linchamientos desencadenados por desinformación difundida en WhatsApp cobró más de 30 vidas. En los primeros meses de 2019, estadísticas falsificadas del conflicto entre India y Pakistán se difundieron en múltiples plataformas, lo que llevó a ataques masivos contra estudiantes cachemires en todo el país.

En un muy publicitado esfuerzo por contrarrestar estas tendencias, el Gobierno indio, al mando del partido Bharatiya Janata (BJP) ha presionado a las principales empresas de tecnología –sobre todo Facebook y Twitter– para abordar las noticias falsas y evitar la difusión de información que podría llevar a interferencia electoral.

Pero los expertos han encontrado que gran parte de las más insidiosas campañas de desinformación de India surgen de los propios partidos políticos, sus grupos de medios sociales rtacan a periodistas y activistas. Además, las iniciativas de verificación de datos organizadas por Facebook han tenido resultados diversos y hasta perjudiciales.

Con 900 millones de electores registrados en 29 estados para el ciclo electoral que empezará en abril de 2019 y crecientes niveles de tensión política y social al mando del primer ministro, Narendra Modi, hay mucho en juego en las elecciones de la tercera mayor economía de Asia. Los ciudadanos indios deberán poder encontrar fuentes de noticias confiables en línea en la que pueden depender para decidir en la urna electoral. Aunque esto es más fácil de decir que de hacer.

Verificar datos para Facebook

Luego de una serie de acusaciones referidas a la difusión de desinformación en Facebook y WhatsApp, propiedad de Facebook, la empresa matriz se asoció con varias plataformas de noticias locales en India para contrarrestar las noticias falsas antes de las mayores elecciones democráticas del mundo.

La empresa mencionó plataformas de medios certificadas por programas de verificación de datos, para identificar y tomar acción contra diversos tipos de información equivocada. Estas plataformas incluyen a India Today, Vishvas News, Newsmobile y Fact Crescendo. Miembros anteriores incluían a Boom y la agencia de noticias internacional Agence France-Presse (AFP). La plataforma de coalición dice que vetaría y calificaría historias por información equivocada en varias lenguas locales, que incluían hindi, bengalí, telugu, malayalam y marathi.

En una declaración a Reuters del 11 de febrero, Manish Khanduri, exjefe de India News Partnership de  Facebook, dijo :

We are committed to fighting the spread of false news on Facebook, especially ahead of the 2019 General Election campaign season. And one way to do that is by growing our partnership with third-party fact-checkers. We now have seven partners across the country covering six languages, who will review and rate the accuracy of stories on Facebook.

Estamos comprometidos a luchas contra la difusión de noticias falsas en Facebook, sobre todo antes de la campaña electoral por las elecciones generales de 2019. Y una manera de hacerlo es aumentar nuestra asociación con verificadores de información. Ahora tenemos siete socios en todo el país que abarcan seis idiomas que revisarán y calificarán la veracidad de las historias en Facebook.

Los socios han estado trabajando para vetar información y calificar historias y publicaciones, en un intento de reducir su proliferación en plataformas y grupos de medios sociales.

Luego del ataque terrorista del 14 de febrero en Cachemira que causó la muerte de 40 personas, se supo que algunos socios de verificación de datos de Facebook publicaban información no verificada en sus plataformas.

Se supo que Dainik Jagran, Newsmobile e India Today informaron mal sobre hechos y difundido información distorsionada cuando India y Pakistán se enfrentaron militarmente en la zona de Balakot de Pakistán.

AltNews, plataforma de verificación independiente que no participa en el programa de Facebook, informó que India Today publicó cuatro artículos no verificados relacionados con el atentado en Pulwama y los ataques en Balakot. El mismo grupo también informó que Dainik Jagran y Newsmobile transmitieron información no verificada.

No está claro qué llevó a los socios de verificación de Facebook a difundir estos informes no verificados. Como muchas personas, pueden haber quedado atrapados en las caóticas secuelas en línea de los ataques, en los que la desinformación parecía ser sumamente alta.

AltNews explicó que mientras la iniciativa de los socios puede haber parecido bienintencionada, los resultados de su trabajo parecían estar contribuyendo con el problema que nos ocupa:

With a booming industry of misinformation on Facebook, the platform partnering with fact-checking websites is appreciated. However, when such partners are found to be contributors to misinformation, the question arises – is Facebook sincere in its efforts to curb fake news?

Con una floreciente industria de información equivocada en Facebook, se aprecia que la la plataforma se asocie con sitios web de verificación de datos. Sin embargo, cuando se supo que esos socios contribuían con la información equivocada, surge la pregunta – ¿es Facebook sincero en sus intentos de contener las noticias falsas?

La pregunta que plantea AltNews no es nueva en el mundo de la verificación de datos. En una entrevista con The Guardian, Brooke Binkowski, exeditora periodísitca de Snopes, verificador de datos estadounidense, explicó que la sociedad del grupo con Facebook fracasó cuando empezaron a dudar de las intenciones de Facebook.

“Esencialmente, (Facebook) nos usó para relaciones públicas de crisis”, dijo. “No están tomando nada en serio. Están más interesados en verse bien y pasarle el problema a otro… Claramente no les importa”.

¿Qué hay WhatsApp?

Facebook también ha hecho esfuezos para contrarrestar la difusión de desinformación en WhatsApp, en la que los usuarios indios conforman la mayor proporción de su mercado –hay 200 millones de usuarios de WhatsApp en India, de un total de 1500 millones en todo el mundo. Furiosas turbas han matado a más de 20 personas acusadas de secuestrar niños y robar ganado a través de mensajes virales que han circulado en WhatsApp por diferentes estados, incluidos Rajasthan y Maharashtra.

Mapping reports of Whatsapp instigated lynchings in India till July 2018.

Mapa de linchamientos instigados en Whatsapp en India hasta julio de 2018. Imagen de Adondai, Wikipedia. CC BY-SA 4.0.

Contener la difusión de esos rumores es mucho más complejo en WhatsApp que en la plataforma de Facebook, pues el contenido de todos los mensajes enviados en WhatsApp está encriptado y la empresa no los puede leer.

En respuesta a la presión del Gobierno indio, la empresa implementó un cambio técnico en la aplicación, que redujo a cinco la cantidad de usuarios a los que se puede reenviar un mensaje. Antes, los usuarios podían reenviar cualquier mensaje hasta 20 veces en la aplicación. Este cambio se dio primero solamente en India, luego se repitió en el resto del mundo.

Aunque los cambios técnicos pueden ayudar a reducir parte del flujo de desinformación, es probable que una campaña de desinformación con muchos recursos y ejectuada profesionalmente encuentre una manera de eludir este problema. En el caso de India, donde muchos dicen que la política de partidos y manipulación política está impulsando que se use WhatsApp como un arma, simples ajustes técnicos pueden no ser suficientes para resolver el problema.

Read more: Autoridades culpan a WhatsApp de aumento de linchamientos, pero los indios dicen que los culpables son los partidos políticos violentos

Según una encuesta para el portal sin fines de lucro Internet and Mobile Association de India y el portal de periodismo de datos Factly, solamente el 2.7 % de indios cree lo que lee en medios sociales y dependen en medios noticiosos, incluidos los periódicos.

Mientras el problema de las noticias falsas en enorme para el sur de Asia e India, muchas plataformas de noticias están aumentando el caos de información con la repetición de informes no verificados, lo que gana impulso en medios sociales. Con el deterioro de la calificación de la libertad de prensa en India, periodistas y grupos de la sociedad civil enfrentan ataques en medios sociales y restricciones fuera de línea en forma de políticas que limitan su capacidad de informar y trabajar en interés del público.

Mientras contemplan el enfretnamiento entre el actual primer ministro Narendra Modi y el jefe del Congreso Nacional Indio, Rahul Gandhi, los indios deberán luchar con este creciente complejo ambiente de información en el que es difícil encontrar e identificar noticias confiables.

A nivel global, estas novedades también están contribuyendo a las deterioradas protecciones de India a los medios y la sociedad civil. Según el grupo internacional de sociedad civil CIVICUS Monitor, India está ahora en la categoría “obstruida”, junto con Brasil, Kenia, Marruecos y otros países con registros mezclados en este rubro. Venezuela, Turquía, Arabia Saudita e Irán están en un nivel más bajo, que ahora se conoce como “bloqueado”.

Captura de pantalla de Civicus Monitor Website que ilustra el estado de las libertades de la sociedad civil en el mundo.

El informe destaca cómo las campañas de desinformación y los regímenes autoritarios atacan las protestaa de la sociedad civil y el activismo globalmente. y las noticias falsas son una parte integral del problema. Las elecciones de India pueden ser un caso de estudio en este rubro de rápido desarrollo.

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