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Cómo la coalición gobernante de Etiopía creó manual para la desinformación

Muchacho en Etiopía trabajando com una computadora. Foto tomada el 28 de noviembre de 2011, vía UNICEF en Flickr.

Una profunda división existente en la coalición gobernante de Etiopía –el Frente Democrático Revolucionario del Pueblo Etíope (EPRDF)– se hizo evidente en las últimas semanas cuando se desató una disputa en Facebook entre dos miembros de los principales partidos políticos que no estaban de acuerdo con los informes históricos de Etiopía como Estado moderno.

La polémica reveló cómo los miembros del partido dentro del EPRDF utilizan los medios sociales –a través de mensajes y memes– para manipular a la opinión pública y difundir información equivocada y contenido incendiario.

El EPRDF es una coalición de cuatro partidos de base étnica. Integran estos cuatro partidos: el Partido Democrático de Amhara (ADP), el Partido Democrático Oromo (ODP), el Movimiento Democrático del Pueblo del Sur de Etiopía (SEPDM) y el Frente de Liberación del Pueblo Tigrayan (TPLF), son actualmente los dirigentes de Etiopía.

Hasta 2018, el TPLF fue el partido dominante en la coalición, con poder absoluto durante más de 25 años. ADP y ODP unieron sus fuerzas para poner fin a la supremacía del TPLF, pero sus miembros continúan su rivalidad, con luchas internas que normalmente pasan desapercibidas. Las tensiones han aumentado constantemente desde abril de 2018, cuando Abiy Ahmed, del ODP, asumió el cargo de primer ministro.

El 4 de octubre, la lucha interna ODP-ADP estalló cuando los miembros y partidarios de ADP y ODP comenzaron a discutir sobre un comentario del vicepresidente del Estado Regional de Oromia, Shimeles Abdisa, en Adís Abeba, en la víspera de Irreecha (celebración anual que indica el comienzo de la primavera).

En sus palabras, Abdisa elogió la celebración de Irreecha en Adís Abeba, que describió como el lugar donde los oromo fueron derrotados y humillados por el antiguo régimen:

The Oromo people were defeated right here, our humiliation started right here.

Los oromo fueron derrotados acá, nuestra humillación empezó ahí.

En su discurso, Abdisa usó un tono triunfal y señaló la celebración del día en Adís Abeba como un punto de inflexión en la lucha del pueblo oromo. Utilizó la palabra amhárica neftegna (“fusileros” en inglés) para referirse a la clase dominante establecida tras la conquista del emperador Menelik II en el sur de Etiopía a finales del siglo XIX.

Hoy en día, muchos de la etnia de los amahras ven al emperador Menelik II como un símbolo de triunfo y desafío al colonialismo europeo, mientras que muchos oromos lo consideran la causa fundamental de su subyugación social y cultural.

El uso del término “neftegna” por parte de Abdisa provocó una reacción violenta, pues se le utiliza para referirse a los miembros del ejército del emperador Menelik II después de la llegada al poder del TPLF en 1991.

Al día siguiente, en una publicación de Facebook, Asemahegn Aseres, uno de los principales miembros de ADP, acusó a Abdisa de emplear un lenguaje codificado para intimidar al pueblo amhara y, a su vez, provocó la ira de Taye Dendea, uno de los principales miembros de ODP, que vio la acusación de Asemahegn como una negación de la subyugación histórica, social y cultural que sufrieron los oromo.

Las declaraciones enfrentadas de Aseres y Dendea dan muestra de las diferencias de interpretación de los acontecimientos históricos de Etiopía entre las élites del país. Mientras que ADP considera que la formación de un estado moderno etíope es impecable y virtuosa, ODP considera su formación como un proceso que condujo a la subyugación y humillación de Oromos a manos de los emperadores etíopes.

Aseres y Dendea tienen varias cosas en común: son políticos jóvenes que aspiran a tener largas carreras políticas y cuyos partidos, ADP y ODP, se han unido para terminar con la supremacía de TPLF en abril de 2018.

Esta disputa en Facebook respaldó su popularidad y generó una intensa ola de polarización política transmitida con información equivocada.

Captura de pantalla de publicación de Aseres en Facebook tomada el 16 de octubre.

Su discusión generó una avalancha de apoyo en sus respectivas páginas de Facebook, que recogieron reacciones, comentarios y opiniones.

Captura de pantalla de publicación de Taye en Facebook tomada el 16 de octubre.[/.

La página de Taye, con 56 432 seguidores, se compartió casi 5000 veces y tuvo 3500 comentarios, mientras que la página de Asemahegn, con 45 565 seguidores, se compartió casi 3000 veces y tuvo 2500 comentarios — apenas 24 horas después de su publicación.

Estas cifras no bastan para medir el alcance de esta división política entre los ciudadanos etíopes. Sin embargo, muestra cómo dos discursos nacionalistas distintos en medios sociales pugnan por la primacía en el debate sobre los acontecimientos del pasado y el futuro político de Etiopía.

El acalorado intercambio no solo pone a prueba la alianza táctica de ADP y ODP, también ejerce un “efecto de contagio” pues incita a los simpatizantes con información equivocada, historias incendiarias, memes y videos en los medios sociales.

Manipulación de la opinión pública: El caso de EthiopianDJ

Durante años, los miembros de la EPRDF han utilizado los medios sociales para manipular la opinión pública en medios sociales en su beneficio. En 2017, cuando se filtraron en línea una serie de documentos secretos del EPRDF, se desplegó un ejército de personalidades de Facebook y blogueros pagados para generar comentarios despectivos e información equivocada sobre quienes critican al Gobierno etíope.

Sin embargo, a medida que la lucha interna por el poder y la batalla ideológica se intensificaban entre los miembros del EPRDF, las tácticas de información equivocada están pasando de atacar a los críticos del Gobierno etíope a atacarse entre ellos y a crear aliados entre los grupos de oposición.

Por ejemplo, el 3 de septiembre de 2019, Aseres hizo una entrevista, que pasó casi desapercibida, a EthiopianDJ, página de Facebook con cerca de 1,1 millones de seguidores, conocida por difundir noticias falsas, provocadores meses y teorías de conspiración, incluida una que dice que el primer ministro Abiy Ahmed de alguna manera fue parte del complot en el que murieron los más altos oficiales militares del país y a líderes de la región Amhara en junio de 2019.

En otro incidente, la página EthiopianDJ publicó imágenes que supuestamente mostraban a oficiales de seguridad confiscando banderas verdes, amarillas y rojas de seguidores de la Iglesia Ortodoxa Etíope, durante una celebración anual del Meskel, pero no tenían problema con la bandera del Frente de Liberación de Oromo (OLF) (Lla bandera verde, amarilla y roja está asociada con los emperadores de Etiopía, mientras que la bandera del OLF representa la resistencia oromo).

Las imágenes son auténticas, pero inducen a error. Vienen de dos celebraciones diferentes, Meskel e Irrechaa, realizadas con una semana de diferencia —aunque en el mismo recinto. Durante estas celebraciones, los oficiales de seguridad confiscaron y retiraron banderas que el Gobierno etíope considera ilegales.

A menudo se exhiben banderas asociadas con grupos de oposición y antiguos grupos etíopes en actos públicos, como Meskel y Irreechaa, y se les considera ilegales.

No hay indicación de que EthiopianDJ haya recibido dinero de EPRDF, pero brinda un ejemplo nuevo de las tácticas de información equivocada del partido en desintegración.

Captura de pantalla de una publicación de la página de Facebook de EthiopianDJ tomada el 16 de octubre. La publicación sostiene que la policía permitió que los oromos enarbolaran su bandera de resistencia.

La publicación de EthiopiaDJ con estas imágenes se compartió cerca de mil veces y generó 782 comentarios.

No hay datos empíricos que muestren que cuentas automatizadas o robots hayan generado estos comentarios, pero existen signos de manipulación de las redes sociales en cientos de cuentas de Facebook falsas con numerosos nombres inventados que regularmente publican, marcan me gusta y difunden contenido provocador.

Desinformación repetida y deliberada

Las tácticas de manipulación utilizadas por los miembros del EPRDF entre ellos en su lucha interna por el poder sirven de plan de acción para que los grupos de oposición ataquen a sus oponentes y al Gobierno.

Desde comienzos de octubre de 2019, los cibernautas etíopes han sido testigos de una desinformación repetida y deliberada en torno a días festivos y acontecimientos políticos, que a menudo han dado lugar a una información equivocada involuntaria.

En un incidente muy difundido, el conocido activista opositor Eskinder Nega, tuiteó un poema de dos líneas supuestamente escrito por la famoso poeta y actriz Meron Getenet, que da un golpe a la dirección del primer ministro Abiy Ahmed. Pero posteriormente se descubrió que el poema había sido tomado de una página de Facebook de un impostor que usaba el nombre de Meron. El poema, una posición aguda y directa del liderazgo de Abiy Ahmed (sin mencionar el nombre de Abiy), caracteriza a su administración como “sin dirección”.

Un periodista que verificó los hechos informó que el poema atribuido a Meron estaba equivocado, pero el mensaje original de Nega ya se había retuiteado más de 76 veces y aún no borraba su tuit.

En otro incidente en línea, el activista oromo Jawar Mohammed, con más de 1,7 millones de seguidores en Facebook, cuestionó la integridad de la Junta Nacional Electoral de Etiopía (NEBE), después de que su asesor de comunicación tuiteara una pregunta al alcalde de Adís Abeba (miembro del ODP) sobre cuándo terminarán los cierres de carreteras relacionados con las fiestas de Irreecha.

En lo que se ha convertido en una de sus publicaciones más visitadas, Jawar publicó en su página de Facebook la captura de pantalla del tuit con una declaración que cuestiona la integridad de NEBE.

Dada la intensa polarización política en torno a la celebración de Irreecha en Adís Abeba, algunos consideran que el tuit del asesor de comunicación del NEBE es inapropiado. Pero la publicación de Jawar en Facebook también es engañosa.

Estos incidentes de desinformación e información equivocada alimentan las sospechas previas a las elecciones, pues en Etiopía están previstas elecciones generales muy esperadas dentro de unos diez meses.

Captura de pantalla de la publicación de Jawar Mohammed que cuestiona la integridad de la junta electoral.


Este artículo es parte de una serie de publicaciones que examinan la interferencia con los derechos digitales con métodos como el cierre de redes y la desinformación durante acontecimientos políticos claves en siete países africanos: Argelia, Etiopía, Mozambique, Nigeria, Túnez, Uganda y Zimbabue. El proyecto está financiado por el Fondo Africano de Derechos Digitales de la Colaboración para la Política Internacional sobre las Tecnologías de la información y la comunicación en África Oriental y Meridional (CIPESA).

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