A los 79 años, muere “Butch” Stewart, magnate del turismo jamaicano

Fallecido presidente de Sandals and Beaches Resorts, Gordon “Butch” Stewart. Captura de pantalla de un video publicado en el canal de YouTube de Sandals Resorts.

La noche del 4 de enero de 2021, se supo que el empresario hotelero jamaicano Gordon “Butch” Stewart, el empresario autodidacta que perfeccionó el modelo de turismo con todo incluido que ha hecho famoso al Caribe, había fallecido en un hospital de Miami. Tenía 79 años. De acuerdo con sus deseos, su familia dijo que no se revelaría la naturaleza de su enfermedad.

Pasión por el Caribe

En una declaración por la muerte de su padre, Adam Stewart señaló:

My Dad lived a big life – husband, father, grandfather, great grandfather, entrepreneur, statesman, dreamer. A singular personality and an unstoppable force who revelled in defying the odds, exceeding expectations and whose passion for his family was matched only by the people and possibility of the Caribbean, for whom he was a fierce champion.

Mi padre tuvo una vida grandiosa: esposo, padre, abuelo, bisabuelo, empresario, estadista, soñador. Una personalidad singular y una fuerza imparable que se deleitaba en desafiar los pronósticos, superaba las expectativas y cuya pasión por su familia solo era igualada por la gente y la posibilidad del Caribe, del que era un feroz defensor.

Adam Stewart, de 40 años, se desempeña desde hace un tiempo como vicepresidente de Sandals Resorts International. Ahora asumirá el rol de su padre en la empresa.

El primer ministro jamaicano Andrew Holness reaccionó en su página de Facebook:

It is with deep sadness that I learnt of the passing of one of Jamaica’s most brilliant, innovative and transformative business minds, the Honourable Gordon ‘Butch’ Stewart […]

Butch was a man way ahead of his time, he had an eye for details and his ability to market and deliver world class service in any endeavor was tremendously distinctive. He was an extraordinary human being with an unwavering commitment to the social good. He has left his unmistakeable mark across the region and the world and we shall miss him dearly.

I send heartfelt condolences to his family, friends, and the thousands of employees whose lives he no doubt personally impacted. This loss is not just Jamaica’s, it is the Caribbean’s.

Con profunda tristeza me enteré del fallecimiento de una de las mentes empresariales más brillantes, innovadoras y transformadoras de Jamaica, el honorable Gordon “Butch” Stewart […]

Butch era un adelantado a su tiempo, tenía ojo para los detalles y su habilidad para comercializar y ofrecer un servicio de primera clase en cualquier iniciativa era tremendamente distintivo. Era un ser humano extraordinario con un compromiso inquebrantable con el bien social. Deja su inconfundible marca en toda la región y el mundo y lo echaremos mucho de menos.

Envío mis más sinceras condolencias a su familia, amigos, y a los miles de trabajadores cuyas vidas sin duda ha impactado personalmente. Esta pérdida no es solo de Jamaica, sino también del Caribe.

Vendedor natural

Cliff Hughes, presentador de un programa de entrevistas radiofónicas, describió a Stewart como un “supervendedor caribeño“. Fue una figura dominante en los círculos empresariales jamaicanos y en el panorama turístico del Caribe desde la década de 1980.

Para muchos jamaicanos, no solo era un astuto líder empresarial, sino una figura patriótica que no temía poner su propio sello en la vida nacional y que se aseguraba de tener opinión de los políticos en asuntos de importancia pública.

Un ejemplo es lo que se conoció como la “Iniciativa Butch Stewart”. Durante una importante crisis de divisas en 1992, Stewart acudió en ayuda del menguante dólar jamaicano e inyectó parte de sus propias divisas en el sistema bancario oficial para estabilizarlo. Con su humor habitual, defendió su acción como la de un “especulador amistoso”.

Las acciones de Stewart fueron ampliamente elogiadas. Leachim Semaj, uno de sus colaboradores en esa iniciativa, recordó:

Salve al hombre.
Gordon Butch Stewart.
Una vida bien vivida.
Alguna vez fuimos jóvenes.

En la década de 1990, Stewart también asumió la desalentadora tarea de hacer rentable a Air Jamaica. Invirtió de forma privada en la aerolínea nacional y presidio la empresa. En ese momento, sus esfuerzos se consideraron un esfuerzo patriótico por mantener la aerolínea a flote. Luego, la empresa cambió de manos y cesó por completo sus operaciones en 2015.

En los medios de sociales, los jamaicanos reaccionaron con conmoción y tristeza. Como observó la cantante Nadine Sutherland, debido a su destacada presencia, incluso quienes nunca habían conocido a Stewart sentían que lo conocían:

A veces ocurren cosas graciosas en nuestro viaje humano. Como, no “conoces” a alguien, sin embargo, como que lo conoces por los años en que ha sido un icono, uno jamaicano específicamente. Sí, esta noticia me puso un poco triste esta mañana. Descansa en paz, Butch Stewart (composición de fotos de Wayne Chen).

Sus trabajadores contaron que era una empleador atento y cariñoso:

La noticia de anoche del fallecimiento de Butch Stewart nos ha conmovido a nivel nacional y personal. Jamaica ha perdido un gigante, Larry ha perdido a su jefe de casi 50 años y amigo que fue su padrino en nuestra boda. Empezaron con poco más que agallas y un sueño.
————–
Viviremos con los recuerdos de sus éxitos… su bondad con todos los que tuvo contacto… su corazón de oro, su sentido del humor… su amor por su personal de muchos años. Nunca los olvidó… Que su alma descanse en paz.
💔🙏
Bendiciones a toda su familia.

La Organización del Sector Privado de Jamaica (PSOJ) expresó sus condolencias en su de página de Facebook:

The PSOJ is deeply saddened at the news of the passing of The Hon. Gordon ‘Butch’ Stewart […] His visionary and incisive leadership extended to numerous private sector entities including the PSOJ where he served as President from 1989-1990. Among his numerous local and international accolades was his induction into the Organisation’s Private Sector Hall of Fame in 1996. A true patriot and nation builder, Mr Stewart's exceptional legacy will be forever woven into the story of Jamaica and the Caribbean.

La Organización del Sector Privado de Jamaica está profundamente entristecida por la noticia del fallecimiento del honorable Gordon ‘Butch’ Stewart […]. Su liderazgo visionario e incisivo se extendió a numerosas entidades del sector privado, incluida nuestra organización, que presidió entre 1989 y 1990. Entre sus numerosos reconocimientos locales e internacionales se encuentra su incorporación al Salón de la Fama del Sector Privado de la Organización en 1996. Verdadero patriota y constructor de naciones, el excepcional legado del señor Stewart quedará para siempre entretejido en la historia de Jamaica y el Caribe.

Emprendedor de primera clase

Stewart tenía orígenes bastante humildes. Nació en Kingston el 6 de julio de 1941 y creció en Ocho Ríos, entonces un pueblo de pescadores, ahora centro turístico. Inspirado por el espíritu emprendedor de sus padres, empezó a trabajar en ventas a los 16 años, pero siempre tuvo buen ojo para las oportunidades. Las unidades de aire acondicionado eran un producto poco común en Jamaica en 1968, por lo que se convirtió en el representante local de la empresa estadounidense Fedders Air Conditioners a través de Appliance Traders Limited, empresa que presidió hasta su muerte.

La trayectoria de Stewart en el turismo comenzó en 1981, cuando compró y renovó un hotel deteriorado en Montego Bay, y lo convirtió en centro turístico de Sandals para adultos. Introdujo características innovadoras y aportó una sensibilidad jamaicana única a la propiedad.

La marca Sandals tiene actualmente 15 propiedades en seis islas del Caribe y da empleo a unas 10 000 personas.

El primer centro turístico de Stewart en el extranjero fue en Antigua. En 1996, inició la marca Beaches para el mercado de vacaciones familiares. Mientras tanto, a Sandals la describían como “la cadena de complejos turísticos con todo incluido más popular del mundo”.

El obituario del Miami Herald se refería a Stewart, que tenía un estilo de comunicación alegre, exuberante y realista, como un “conglomerado caribeño de un solo hombre”.

Stewart recibió numerosos premios a lo largo de los años, como un Premio de Viajes Mundiales 2019 por su destacado liderazgo en responsabilidad social. Era muy conocido por sus actividades filantrópicas: la Fundación Sandals, creada en 2009, ha prestado apoyo a cientos de proyectos comunitarios en siete países del Caribe, principalmente en el ámbito de educación, salud y ambiente.

Muchos jóvenes jamaicanos tuitearon sus opiniones sobre el inspirador líder empresarial, incluida una referencia a su característica camisa a rayas:

Me gustaba mucho Butch Stewart. Sinceramente. Cuando joven que llegó a una Jamaica de la década de 1990, se destacaba para mí en relación con lo que es posible. Nunca lo conocí y a veces es mejor así. Nunca debes conocer a tus héroes. Así es. Me encantaban las rayas bengalíes. Las sandalias también. Todavía me encantan. Camina bien.

En 2020, cuando el COVID-19 causaba estragos en la industria turística del Caribe, Stewart repitió conmovedoramente la canción de Bob Marley “Three Little Birds” y estuvo optimista, y observó:

I don’t want you to worry, because everything will be just fine.

No quiero que te preocupes porque todo va a salir bien.

Resumimos su filosofía empresarial: “Me aseguré de que cada cliente recibiera más de lo que esperaba recibir”, y es evidente que Stewart se destacó por superar las expectativas durante toda su vida.

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